¿CUÁNTOS HUMANOS PUEDE SOPORTAR LA TIERRA? 7.5 BILLONES Y CONTANDO

Los humanos son el mamífero grande más poblado de la Tierra hoy en día, y probablemente en toda la historia geológica. Hasta la fecha, el número de seres humanos se sitúa entre 7,5 y 7,6 mil millones de individuos.

¿Puede la Tierra mantener a tanta gente indefinidamente? ¿Qué sucederá si no hacemos nada para gestionar el futuro crecimiento de la población y el uso total de los recursos? Estas complejas cuestiones son ecológicas, políticas, éticas y urgentes. Las matemáticas simples muestran por qué, arrojando luz sobre la huella ecológica de nuestra especie.

Yo Soy El DoQmentalista… Y esto es: ¿CUÁNTOS HUMANOS PUEDE SOPORTAR LA TIERRA? 7.5 BILLONES Y CONTANDO

LAS MATEMÁTICAS DEL CRECIMIENTO DEMOGRÁFICO

En un ambiente con recursos naturales ilimitados, el tamaño de la población crece exponencialmente. Un rasgo característico del crecimiento exponencial es el tiempo que tarda una población en duplicar su tamaño.

El crecimiento exponencial tiende a comenzar lentamente, acercándose sigilosamente antes de inflarse en sólo unos pocos dobleces.

Para ilustrar, supongamos que Jeff Bezos acordó darle un centavo el 1 de enero de 2019, dos centavos el 1 de febrero, cuatro el 1 de marzo, y así sucesivamente, duplicando el pago cada mes. ¿Cuánto tiempo mantendría su fortuna de 100.000 millones de dólares el contrato? Tómese un momento para reflexionar y adivinar.

Después de un año, o 12 pagos, el total de los recibos del contrato es de US$40.95, equivalente a una noche de cine. Después de dos años, $167,772.15 – sustancial, pero insignificante para un multimillonario. Después de tres años, $687,194,767.35, o aproximadamente una semana de los ingresos de Bezos en 2017.

El 43º pago, el 1 de julio de 2022, justo por debajo de los 88.000 millones de dólares e igual a todos los pagos anteriores juntos (más un centavo), rompe el banco.

CRECIMIENTO DEMOGRÁFICO REAL

Para las poblaciones reales, el tiempo de duplicación no es constante. Los seres humanos alcanzaron los 1.000 millones alrededor de 1800, un tiempo de duplicación de unos 300 años; 2.000 millones en 1927, un tiempo de duplicación de 127 años; y 4.000 millones en 1974, un tiempo de duplicación de 47 años.

Por otra parte, se prevé que las cifras mundiales alcancen los 8.000 millones en torno a 2023, lo que supone duplicar el tiempo de 49 años, y si no se tiene en cuenta lo imprevisto, se espera que se estabilicen entre 10.000 y 12.000 millones de aquí a 2100.

Esta estabilización anticipada señala una dura realidad biológica: la población humana está siendo restringida por la capacidad de carga de la Tierra, la población en la que la muerte prematura por inanición y enfermedad equilibra la tasa de natalidad.

IMPLICACIONES ECOLÓGICAS

Los seres humanos consumen y contaminan recursos – acuíferos y capas de hielo, suelos fértiles, bosques, pesquerías y océanos – acumulados a lo largo del tiempo geológico, decenas de miles de años o más.

Los países ricos consumen de forma desproporcionada en relación con su población. Como una analogía fiscal, vivimos como si el saldo de nuestra cuenta de ahorros fuera un ingreso estable.

Según el Worldwatch Institute, un centro de estudios sobre el medio ambiente, la Tierra tiene 1,9 hectáreas de tierra por persona para el cultivo de alimentos y textiles para la confección, el suministro de madera y la absorción de residuos. El estadounidense medio utiliza unas 9,7 hectáreas.

Estos datos por sí solos sugieren que la Tierra puede soportar como máximo una quinta parte de la población actual, 1.500 millones de personas, con un nivel de vida estadounidense.

El agua es vital. Biológicamente, un adulto humano necesita menos de 1 galón de agua al día. En 2010, Estados Unidos utilizó 355 mil millones de galones de agua dulce, más de 1.000 galones (4.000 litros) por persona por día. La mitad se utilizó para generar electricidad, un tercio para irrigación y aproximadamente un décimo para uso doméstico: tirar de la cadena de agua, lavar la ropa y los platos, y regar el césped.

Sí 7.500 millones de personas consumieran agua a nivel americano, el uso mundial superaría los 10.000 kilómetros cúbicos por año. El suministro mundial total – lagos y ríos de agua dulce – es de unos 91.000 kilómetros cúbicos.

Las cifras de la Organización Mundial de la Salud indican que 2.100 millones de personas carecen de acceso inmediato al agua potable y que 4.500 millones carecen de saneamiento controlado. Incluso en los países industrializados, las fuentes de agua pueden estar contaminadas con patógenos, escorrentía de fertilizantes e insecticidas, metales pesados y efluentes fracturados.

LIBERTAD DE ELECCIÓN

Aunque el futuro detallado de la especie humana es imposible de predecir, los hechos básicos son ciertos. El agua y los alimentos son necesidades humanas inmediatas. La duplicación de la producción de alimentos retrasaría los problemas de las tasas de natalidad actuales como mucho unas pocas décadas. La Tierra apoya los niveles de vida industrializados sólo porque estamos utilizando la «cuenta de ahorros» de los recursos no renovables, incluyendo la tierra fértil, el agua potable, los bosques, la pesca y el petróleo.

El deseo de reproducirse es uno de los más fuertes, tanto para las parejas como para las sociedades. ¿Cómo reformarán los seres humanos una de nuestras expectativas más preciadas – «Ser fructíferos y multiplicarse» – en el lapso de una generación? ¿Qué sucederá si las tasas de natalidad actuales continúan?

La población se mantiene constante cuando las parejas tienen alrededor de dos hijos que sobreviven hasta la edad reproductiva. En algunas partes del mundo en desarrollo hoy en día, las parejas tienen un promedio de tres a seis hijos.

No podemos desear la existencia de los recursos naturales. Sin embargo, las parejas tienen la libertad de elegir el número de hijos que desean tener. Las mejoras en los derechos, la educación y la autodeterminación de las mujeres generalmente conducen a tasas de natalidad más bajas.

Como matemático, creo que reducir sustancialmente las tasas de natalidad es nuestra mejor perspectiva para elevar el nivel de vida mundial. Como ciudadano, creo que empujar el comportamiento humano, animando a las familias más pequeñas, es nuestra esperanza más humana.

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