Mitos y Meteoritos

Mitos y meteoritos: Cómo las culturas antiguas explicaron los cometas y otros pedazos de roca que caían del cielo

Los cometas y meteoros han fascinado a la raza humana desde que fueron vistos por primera vez en el cielo nocturno. Pero sin la ciencia y la exploración del espacio para ayudar a la comprensión de lo que estos pedazos de roca y hielo son, las antiguas culturas a menudo se convirtieron en mitos y leyendas para explicarlos.

Tener Buena o Mala Suerte

Los griegos y los romanos creían que la aparición de cometas, meteoros y lluvias de meteoritos era portentosa. Eran señales de que algo bueno o malo había sucedido o estaba a punto de suceder. La llegada de un cometa podría anunciar el nacimiento de una gran figura, y algunas personas incluso han argumentado que la estrella en el cielo que los Reyes Magos Persas siguieron a Belén para ver al recién nacido Jesús era en realidad un cometa.

En la primavera del 44 a.C., un cometa que apareció fue interpretado como un signo de la deificación de Julio César, después de su asesinato. El hijo adoptivo de César, Octavio (que pronto sería el emperador Augusto), hizo gran parte del cometa, que ardía en el cielo durante los juegos funerarios celebrados para César. Este acontecimiento portentoso se celebraba con frecuencia en las fuentes antiguas. En su poema épico, La Eneida, Virgilio describe cómo «una estrella apareció de día y Augusto convenció a la gente de que era César».

Augusto celebró el cometa y la deificación de su padre en las monedas (ayudó ser el hijo de un dios al tratar de gobernar el Imperio Romano), y muchos ejemplos sobreviven hoy en día.

Duchas de Meteoros

El historiador romano Casio Dio se refirió a las » estrellas de cometa » del 30 de agosto a.C.

Estos son mencionados entre los presagios presenciados después de la muerte de la reina egipcia Cleopatra. Los expertos no están del todo seguros de lo que significa cuando Dio usa el término plural «estrellas de cometa», pero algunos han conectado este evento registrado con la lluvia anual de meteoritos de Perseida.

Aunque conserva un nombre griego antiguo, ahora sabemos que la llegada de la lluvia de meteoritos de Perséidas cada agosto es en realidad la órbita de la Tierra que pasa a través de los escombros del cometa Swift-Tuttle.

La lluvia de meteoritos lleva el nombre de los Perseidai (Περσείδαι), que eran hijos del antiguo héroe griego Perseo. Perseo era una figura legendaria con un buen pedigrí familiar – era el hijo mítico de Zeus y la princesa de Argive Danaë (ella de la lluvia dorada). Perseo se ganó una constelación después de una serie de aventuras épicas a través del Mediterráneo y Oriente Próximo que incluyó el asesinato frecuentemente ilustrado de la hermana de la Gorgona, Medusa.

Otro de los actos celebrados de Perseo fue el rescate de la princesa Andrómeda. Abandonada por sus padres para aplacar a un monstruo marino, la princesa fue encontrada por Perseo en una roca junto al océano. Se casó con ella y tuvieron siete hijos y dos hijas. Los observadores del cielo creían que la constelación de Perseo, situada justo al lado de Andrómeda en el cielo nocturno, era el origen de las estrellas fugaces que podían ver cada verano, por lo que el nombre de Perseida se quedó.

Lágrimas y otras tradiciones

En la tradición cristiana, la lluvia de meteoritos de Perséidas ha estado conectada durante mucho tiempo con el martirio de San Lorenzo. Laurencio fue diácono en la iglesia primitiva de Roma, martirizado en el año 258 d.C., durante las persecuciones del emperador Valeriano. El martirio supuestamente tuvo lugar el 10 de agosto, cuando la lluvia de meteoritos estaba en su apogeo, por lo que las estrellas fugaces se equiparan a las lágrimas del santo.

Registros detallados de eventos astronómicos y observación del cielo pueden ser encontrados en textos históricos del Lejano Oriente también. Se ha descubierto que los registros antiguos y medievales de China, Corea y Japón contienen relatos detallados de lluvias de meteoritos. A veces estas diferentes fuentes pueden ser correlacionadas, lo que ha permitido a los astrónomos rastrear, por ejemplo, el impacto del cometa Halley en las sociedades antiguas tanto del este como del oeste. Estas fuentes también se han utilizado para encontrar la primera observación registrada de la lluvia de meteoritos de Perséidas como un evento específico, en los registros chinos Han del año 36 DC.

Aunque los mitos y leyendas pueden hacer pensar que las antiguas civilizaciones tenían poco conocimiento científico de lo que podrían ser los meteoros, cometas y asteroides, esto no podría estar más lejos de la verdad. Los primeros astrónomos del Cercano Oriente, los que crearon los calendarios babilónico y egipcio y los datos astronómicos fueron -con mucho- los más avanzados de la antigüedad. Y un estudio reciente de textos cuneiformes antiguos ha probado que la habilidad babilónica de rastrear cometas, movimientos planetarios y eventos celestes desde el primer milenio antes de Cristo implicaba una geometría mucho más compleja de lo que se había creído anteriormente.

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